Kan je iets vertellen over jouw bedrijf Amalia Dairy?

Boer Olke (Boer zoekt Vrouw) is ruim 30 jaar geleden met zijn ouders en zeven broers en zussen naar Texas geëmigreerd. Inmiddels heeft hij een groot melkveebedrijf, Amelia Dairy opgebouwd, met ruim 1.400 melkkoeien. Het bedrijf van de 52-jarige ondernemer produceert ruim 9 miljoen liter melk per jaar.  Op het bedrijf zijn 17 mensen werkzaam. Ze werken bij de koeien en bij de 1.200 stuks jongvee. Daarnaast bewerken ze de 450 hectare grond bij het bedrijf, waarvan de helft grasland is en de andere helft bouwland.

Waarom heeft jouw vader toentertijd gekozen voor Texas?

In 1985, als in Nederland de zogeheten superheffing opkomt, een boete voor melkveehouders die meer dan hun quota produceren, beginnen de ouders van Olke om zich heen te kijken. Een makelaar uit Texas is neergestreken in Friesland om reclame te maken voor het boerenleven in Texas. Samen met drie andere boeren reist de vader van Olke naar Texas en koopt er vier  maanden later een stuk grond. De ouders van Olke kopen een bestaand bedrijf met zo’n 120 koeien. Het is op dat moment nog makkelijk om de Amerikaanse markt op te gaan. Met een investeringsvisum kun je goedkoop beginnen. Olke heeft het bedrijf overgenomen van zijn vader.

Aanvankelijk staat de euro nog gunstig ten opzichte van de dollar, en dus koopt Olke nog materialen in Nederland. Inmiddels is hij daarmee  gestopt, o.a. door de wisselkoersen maar ook omdat het onderhoud/service van Nederlandse producten lastig is.

Olke heeft wel een aantal Nederlandse toepassingen gebruikt in zijn bedrijf, zoals de ligboxstallen (meer koeien op een plek), maar ook het gebruik van verschillende grondstoffen voor ruwvoer (zelf voer mengen i.p.v. kant en klaar voer kopen). Het meeste voer wordt van eigen grond gehaald. Per hectare is de opbrengst 22 tot 25 ton droge stof.

Het is tegenwoordig lastig om te beginnen als boer in Texas. Je moet veel geld meenemen en alles is duurder geworden. Om te kunnen overleven, moet je echt een groot boerenbedrijf hebben . Ook de milieuregels zijn in de loop der jaren aangescherpt.

Toen de vader van boer Olke in Texas begon,  waren er 700-800 boeren. Nu zijn er nog maar 150 boeren. Als je te klein bent, dan kun je niet overleven. Als je groter bent (een truckload melk per dag), kun je betere afspraken maken met de melkfabriek. Je kunt goedkoper inkopen en de service die je ontvangt van toeleveringsbedrijven, is beter.

Olke houdt zijn vakkennis op pijl door maandelijks over voeding te praten met een nutritionist. Daarnaast ontvangt hij veel informatie van vertegenwoordigers en hij praat met andere boeren. Hij gaat niet meer naar beurzen toe, want hij heeft het druk genoeg op het bedrijf. Vaak voelt Olke zich meer manager dan boer, en is hij constant op zoek naar de juiste prijs-kwaliteitverhouding.

Hoe onderscheiden jullie je als Nederlanders ten opzichte van Amerikaanse bedrijven?

Wij zien kansen en we geven niet snel op. Als er grond beschikbaar komt, dan kopen wij dat, en dan kunnen we meer koeien houden. Er zijn hier geen restricties. Zo hebben we van 120 koeien naar ruim 1400 kunnen groeien. Amerikanen durven deze stappen niet te nemen.

Ondanks die groei, heeft Olke’s bedrijf ook zwaardere tijden gekend. Amalia Dairy is er vijf jaar geleden bijna aan onderdoor gegaan. De voornaamste reden was een aantal jaren droogte. Daarnaast kreeg Olke problemen met de banken. Zijn geloof en zijn familie hebben hem er doorheen getrokken. Een andere bank heeft hem geholpen, en de aanleg van de Keystone-pijpleiding door zijn land en de bouw van een elektriciteitsmast op zijn land hebben eveneens bijgedragen aan zijn financiële herstel.

Voorlopig wil Olke niet meer groeien met zijn bedrijf. Het belangrijkste doel voor Olke is dat hij zijn schulden kan aflossen. Het bedrijf beschouwt hij als een appeltje voor de dorst.

Boer zoekt Vrouw
Een tijdje terug is een nichtje van Olke op vakantie bij hem en zij oppert het idee voor Boer zoekt Vrouw. ‘Baat het niet dan schaadt het niet’, denkt Olke. Hij heeft het wel onderschat. Achteraf gezien zegt Olke dat hij er waarschijnlijk niet aan mee had gedaan, als hij had geweten dat de impact op zijn privé leven  zo groot zou zijn.  Toch blikt Olke er wel heel positief op terug, want het team van Boer zoekt Vrouw is net als een grote familie en de programmamakers willen alles voor hem doen. Bovendien is Olke inmiddels gelukkig in de liefde. Een brief, geschreven door een Zuid Afrikaanse Amerikaanse,   is in eerste instantie opzij gelegd, omdat ze niet uit Nederland komt. Olke is immers op zoek naar een Nederlandse vrouw. Maar het bloed kruipt waar het niet gaan kan, en briefschrijfster Karen is inmiddels de vriendin van Olke  De ware  liefde hoef je soms dus juist niet ver te zoeken, want Karen woont in hetzelfde dorp.

Terug naar het boerenbestaan: Wat zijn de belangrijkste verschillen tussen Texas en Nederland?

Texas is zo ontzettend groot. De meeste mensen onderschatten dit. Texas ziet zichzelf als een aparte staat in Amerika. Texas is ooit onafhankelijk geweest en zo gedragen ze zich tegenwoordig nog steeds. Daarnaast is het weer in Texas grillig. Het varieert van droogte, overstromingen, tornado’s tot heerlijk zomer weer. Maar hier moet je wel de oogst op afstemmen. Het is een hard bestaan in Texas, want je wordt letterlijk aan je lot overgelaten: je moet alles zelf doen. Personeel aan je binden is lastig; ze kunnen immers gaan en staan wanneer ze willen. Bovendien is de mentaliteit van de Amerikanen anders, je kunt er niet altijd van op aan. Er is hier ook wat meer ‘drama’.   Olke vindt  de Amerikanen ook minder toegankelijk. Want zomaar een kopje koffie drinken aan de keukentafel bij een Amerikaan, zit er niet in.

In Nederland is vanuit de overheid veel geregeld. Dat is in Texas niet het geval. Hier kun je als bedrijf gemakkelijk groeien. Er zijn geen quota’s, en  je hoeft ook niet overal vergunningen voor aan te vragen.

Welke tips geef je Nederlandse ondernemers die naar Texas willen komen?

Het is belangrijk om alles van tevoren goed voor te bereiden en alles goed te controleren. Voldoen producten aan de gestelde eisen in de VS?  Er heerst een ‘sue’ cultuur, waarbij je het risico loopt, voor fouten aangeklaagd te worden. Maar als je een goed product hebt, dan zijn er heel veel mogelijkheden in de VS, want zegt Olke: ‘Mensen hebben hier niet meteen een oordeel over je , en ze hebben respect voor wat je bereikt’.